ESENCIA DE MENTA VERDE. La menta verde o menta ordinaria de jardín está constituida por las hojas y sumidades floridas desecadas de la Mentha spicata L. (Mentha viridis, L) y la Mentha x cardiaca (Fam. Labiatae). La esencia se obtiene por destilación en corriente de vapor y no debe contener menos del 55 % de carvona. La mayor parte de la esencia comercial se prepara en Norteamérica.

Caracteres. Esta menta tiene las hojas más o menos arrugadas, opuestas, aovadolanceoladas, de 3‑7 cm de longitud. El ápice es agudo o acuminado y el borde desigualmente aserrado. Difieren de las hojas de la Mentha piperita en que son en su mayoría sésiles y de color verde lustroso, exento de tono purpúreo.

Componentes. La esencia de menta verde contiene (‑)‑carvona, (‑)‑limoneno, felandreno y ésteres. La carvona, cuando está presente en una planta, parece hacerlo junto al limoneno; algunos autores han concluido que la carvona se forma a partir del limoneno, mientras que otros mantienen que carvona y limoneno se forman de manera distinta, pero a partir de un común intermediario. Esto último se sugiere en un trabajo referido a la M. spicata (Akhila el al., Phytochemistry, 1980, 19, 1433). Al igual que la esencia de menta piperita, su producción está también influida por la edad de la planta, la época de recolección, las variedades químicas y la hibridación.

ESENCIA DE LAVANDA. La British Pharmacopoeia 1980 establece que la Esencia de Lavanda se obtiene por destilación de los ramos floridos terminales recientes de Lavandula intermedia Loisel (esencia inglesa) o de la L. angustifolia P. Miller (esencia extranjera) (Fam. Labiatae). Estas esencias tradicionales difieren notablemente, en cuanto a su composición, de la esencia inglesa, que se vende a precio más elevado. En consecuencia, cada una posee sus propios estándares respecto a «índice de éster» (esencia inglesa, 25‑45; esencia extranjera, 100‑170) y a «índice de éster tras acetilación». Este último índice, descontado el índice de éster, da una indicación respecto al contenido en alcohol (esencia inglesa, 165‑200; esencia extranjera, 220‑280).

Ha de entenderse, sin embargo, tanto por agricultores, como por fabricantes farmacéuticos, que hoy en día la esencia producida comercialmente en Inglaterra (respecto a recolección, véase Fig. 92) ya no procede de las especies citadas y que las cifras analíticas para la actual esencia inglesa, no se corresponden con las especificadas por la BP 1980. En Francia se produce ahora menos esencia que antes; Bulgaria, con una producción anual de 100‑200 toneladas es el principal productor; llegan pequeñas cantidades de la URSS, Australia y otros países.

Las esencias del Continente difieren entre sí porque se destilan numerosas especies, variedades e híbridos distintos. La lavanda verdadera, Lavandula ofcinalis, da la mejor esencia cuando crece a una altitud convenientemente elevada; la variedad que crece en estas condiciones se conoce como « petite lavande». A inferior altitud crece la « lavande moyenne», que da una esencia algo menos estimada. La «grande lavande», Lavandula latifolia Villers (L. spica DC), da una esencia mucho más vulgar, que se vende en el mercado como esencia de espliego. Dicha planta se híbrida con facilidad con la Lavandula ofcinalis, dando una planta conocida como «grosse lavande» o « lavandin», cuya esencia tiene caracteres intermedios entre las esencias de las plantas precursoras. El mercado de lavandin está controlado por Francia, junto con España, el principal productor *.

La planta perenne florece de julio a septiembre y las espigas floridas y frescas dan, aproximadamente, el 0,5 % de aceite esencial. La cantidad fluctúa según la variedad, estación y método de destilación. Las modernas calderas de vapor dan un rendimiento considerablemente superior al obtenido por ebullición de las flores en agua. La esencia genuina de lavanda del Continente suele estar constituida por más del 35 % de ésteres. La esencia de espliego, que se utiliza mucho en perfumería barata, contiene menos cantidad de ésteres y, en cambio, una proporción elevada de alcoholes libres (alrededor del 23‑41 %, calculado como borneol). Los híbridos son de carácter intermedio (la «esencia de lavandin», por ejemplo, contiene alrededor de 6‑9 % de ésteres y 35 % de alcoholes). La naturaleza de los alcoholes también varía desde una mezcla de linalol y geraniol, en la mejor esencia de lavanda, a borneol en la esencia de espliego.

También se cultivan otras especies de Lavandula, distintas de las anteriores. La L. stoechas tiene un aroma marcadamente distinto y entre sus 51 componentes volátiles, predominan la fenchona, el acetato de pinocarilo, el alcanfor, el eucaliptol y el mirtenol (ver Kokkalou, E., et al., Planta Med., 1988, 54, 58).

Usos. La esencia de lavanda se utiliza principalmente en industrias de productos de tocador y de perfumería y, ocasionalmente, en pomadas, etc., para enmascarar olores desagradables. Farmacéuticamente es utilizada en el preparado anti‑artrópodos «Gamma Bencene HexachIoride Application». Las flores de lavanda están incluidas en la BHP e indicadas para el tratamiento de dispepsia flatulenta y, tópicamente, como esencia, para dolores reumáticos.

ESENCIA DE ROMERO. La Esencia de Romero BPC está constituida por el aceite esencial destilado de la planta florida de Rosmarinus ojficinalis, L. El romero es originario del sur de Europa y su esencia se produce, principalmente, en España y norte de Africa. La planta se ha cultivado desde antiguo en Inglaterra, probablemente antes de la conquista normanda, pero no a escala industrial.

El romero es un arbusto perenne con hojas de unos 3,5 cm de longitud y 2‑4 mm de anchura, rígidas, opuestas, con el envés gris, de aspecto lanoso, debido a la presencia de numerosos pelos ramificados; pelos glandulares con esencia, típicos de las labiadas. Flores de color malva, mucho mayores que las de lavanda y las mentas.

El romero fresco da alrededor del 1‑2 % de aceite esencial, que contiene 0,8‑6 % de ésteres (calculados como acetato de bornilo) y 8‑20 % de alcoholes totales (calculados como borneol). Las hojas de romero contienen también los alcoholes triterpénicos α‑ y β‑amirina, petulina y β ‑sitosterol, junto con epi‑ α ‑amirina, que presenta la infrecuente particularidad de poseer una configuración cis en el C‑3.

La esencia es un componente del «Linimento de Jabón» BPC y encuentra sus principales usos en la industria 'de perfumería.

Thymus spp. Tanto el Thymus vulgaris (tomillo común) como el T. serpyllium (tomillo silvestre) son descritos por la BHP y sumamente utilizados en la Europa continental. Las sumidades de ambos contienen alrededor de 1 % de esencia, conteniendo, a su vez, fenoles (carvacrol, timol y p‑cimol), hidrocarburos monoterpénicos y sesquiterpenos. Se conocen varias razas químicas, como los tipos « timol» y « carvacrol», siendo el contenido fenólico responsable, en gran medida, de las propiedades antisépticas, antitusígenas y expectorantes de la droga. Los flavonoides de las hojas pueden ser, a su vez, responsables de la actividad espasmolítica de la sumidad; ver Van Den Broucke, C. O., Fitoterapia, 1983, 54, 171. Mossa, J. S., et al. (Int. J. Crude Drug. Res., 1987, 25, 26), dan cuenta de la abundancia de T. vulgare en Arabia Saudí, adecuado para la explotación por su riqueza en esencia (1,27 %), con un alto contenido (63,8 %) en timol. España cubre alrededor del 90 % de la producción mundial de esencia de tomillo.

Esencia de Rosa. La esencia de rosa (Oleum Rosae) se obtiene por destilación de flores frescas de Rosa damascena, R. gallica, R. alba y R. centifolia (Fam. Rosaceae). Los principales países productores son Bulgaria, Turquía, Marruecos y URSS, pero se obtienen cantidades menores en otros países.

La esencia se prepara en alambiques de cobre por los agricultores, o en grandes factorías, bajo un cuidadoso método científico. Unas 3.000 partes de flores dan solamente una parte de esencia. Esta es muy cara y muy susceptible de adulteración. La esencia «destilada por agricultores» suele venderse a un precio inferior al de la esencia producida en grandes instalaciones.

Es un semisólido de color amarillo pálido. La porción sólida a temperatura ordinaria, constituye aproximadamente el 15‑20 % y se compone de estearopteno inodoro que contiene, principalmente, hidrocarburos alifáticos saturados (parafinas normales de C14-C23). La porción líquida forma una solución transparente con alcohol del 70 %. Se compone, a su vez, de los alcoholes geraniol, citronelol, nerol y 2‑feniletanol, con cantidades menores de ésteres y otros principios aromáticos. Aunque los alcoholes constituyen alrededor del 70‑75 % de la esencia, el olor está tan modificado por los otros componentes, que no puede hacerse una mezcla artificial con los componentes conocidos que reproduzcan el olor de la esencia natural. Se ha demostrado que la fenilalanina actúa como precursor del 2‑feniletanol; el acetato y el mevalonato son incorporados a los alcoholes terpénicos. De entre numerosos callus, procedentes de yemas foliares de R. damascena, sólo algunos se han mostrado capaces de producir 2‑feniletanol (Banthorpe, D. V., et al., Phytochemistry, 1988, 27, 795).

La esencia de rosa tiene gran importancia en perfumeria; para una amplia recopilación de su historia y utilización, véase Widrlechner, Econ. Bot., 1981, 35, 42.

ALCARAVEA Y ESENCIA DE ALCARAVEA. La alcaravea (Fruto de Alcaravea) está constituida por los frutos maduros y desecados del Carum carvi (Fam. Umbelliferae), planta herbácea bienal que alcanza alrededor de 1 m de altura. Existe, tanto espontáneamente, como cultivada, en el centro y norte de Europa (Holanda, Dinamarca, Alemania, Rusia, Finlandia, Polonia, Hungría e Inglaterra) y en Egipto, Marruecos, Australia y China.

Historia. Los frutos de alcaravea fueron conocidos por los médicos árabes y probablemente comenzaron a usarse en Europa en el siglo xiii.

Caracteres macroscópicos. La droga comercial (Fig. 93, A) suele estar constituida por mericarpios (definición, p. 28). Los frutos son ligeramente curvados, pardos y glabros, de unos 4‑7 mm de longitud y 1‑2,3 mm de ancho y afilados en los extremos. Cada mericarpio tiene cinco lados aproximadamente iguales, cinco costillas primarias estrechas y, cuando se corta transversalmente, se aprecian cuatro vitas oleíferas dorsales y dos comisurales. Olor y sabor aromáticos, característicos.

Caracteres microscópicos. Un corte transversal de mericarpio de alcaravea (Fig. 93, B) muestra cinco costillas primarias, en cada una de las cuales, hay un haz vascular, al que se asocia un esclerénquima punteado, poseyendo cada uno de dichos haces un único canal secretor en el margen externo. Las seis vitas, que aparecen un tanto aplanadas y elípticas en la sección transversal, pueden alcanzar una anchura de 350 μm; se extienden desde la base del fruto a la base del estilopodio. Se alinean con pequeñas células color rojo oscuro y contienen una oleo‑resina color amarillo pálido‑ o incolora (Fig. 93, B, C). El rafe se conecta con el lado interior del éndospermo, que no está acanalado. Ocupando la mayor parte de la sección transversal está el endospermo, con membranas celulósicas engrosadas (con depósitos de una P(1,4)‑manana como polisacárido de reserva) y conteniendo también aceite fijo y granos de aleurona, que poseen una o dos micro‑drusas de oxalato cálcico. El embrión, situado cerca del ápice del mericarpio, solamente puede verse en cortes que atraviesen esta región.

Un examen más detallado muestra cómo la epidermis externa del pericarpio es glabra (recordar fruto de anís) y posee una cutícula estriada (recordar hinojo). El mesocarpio se compone de un parénquima más o menos comprimido, en ‑el que faltan las células reticuladas presentes en el hinojo. La endodermis (o epidermis interna del pericarpio) (Fig. 93, F) consta de una capa de células alargadas, ordenadas más o menos paralelamente unas a otras y que no poseen la ordenación. en.«mosaico» del cilantro.

Componentes. La alcaravea contiene un 3‑7 % de esencia, 8‑20 % de aceite fijo, proteínas, oxalato cálcico, materia colorante y resina.

La esencia (Esencia de Alcaravea BP) está constituida por la cetona carvona (fórmula Fig. 91) y el terpeno limoneno (fórmula Fig. 55), con pequeñas cantidades de dihidrocarvona, carveol y dihidrocarveol; se determinan las cetonas. Respecto a biogénesis de la carvona, véase «Mentha spicata». Como hay demanda de carvona pura, existe una cantidad considerable de esencia descarvonizada, adecuada para la adulteración.

Usos. Se emplean grandes cantidades de frutos de alcaravea para fines culinarios. Los frutos y la esencia se utiliza en medicina como aromatizantes y carminativos.

ENELDO O ANETO Y SU ESENCIA. El eneldo (Fruto de Eneldo) es el fruto maduro y desecado del Anethum graveolens L. (Fam. Umbelliferae), pequeña planta anual indígena del sur de Europa. Es cultivada en Europa Central y Oriental y en Egipto. El eneldo fue ya conocido por Dioscórides y se empleó en Inglaterra en tiempos de los anglosajones.

Caracteres macroscópicos. Por lo general, la droga está constituida por los mericarpios ovales separados, de unos 4 mm de longitud y 2‑3 mm de anchura (Fig. 94, A y B). Los frutos están muy comprimidos dorsalmente, con lo que las dos costillas ventrales se prolongan en unas alas membranosas, mientras que las dorsales apenas son patentes. Los frutos tienen olor aromático y sabor similar al de la alcaravea.

Caracteres microscópicos. Cada mericarpio posee cuatro vitas oleíferas o canales secretores en el lado dorsal y dos en el comisural (Fig. 94, C). La epidermis superior tiene una cutícula estriada (distinción del hinojo) y el mesocarpio contiene un parénquima lignificado y reticulado (distinción de la alcaravea). El endospermo está muy comprimido, pero por otra parte, recuerda al de alcaravea.

La esencia (Esencia de Eneldo BP) se parece a la de alcaravea en que contiene carvona y limoneno. Los frutos europeos contienen alrededor del 3‑4 % de aceite esencial, que a su vez ha de contener del 43 a 63 % de carvona.

Al igual que la alcaravea, el aneto se usa como carminativo y aromatizante.

Drogas relacionadas. El Eneldo de la India, procedente de una variedad de Anethum graveolens, se ha importado como sustituto de la alcaravea. La droga suele estar compuesta por cremocarpos enteros, que llevan pedicelos y son más estrechos y menos comprimidos que los europeos. El aceite esencial del eneldo indio contiene eneldo‑apiol y, en menor cantidad, carvona.

CILANTRO Y ESENCIA DE CILANTRO. El Cilantro de BP es el fruto casi maduro, desecado, del Coriandrum sativum (Fam. Umbelliferae). Es anual, de unos 0,7 m de altura, con flores blancas o rosadas. Originario de Italia, pero extensamente cultivado en Holanda, Europa central y oriental, zona mediterránea (Marruecos, Malta, Egipto) y China, India y Bangladesh. El cilantro se menciona en el papiro de Ebers (hacia 1550 a. C.) y en los escritos de Catón y Plinio. Era bien conocido en Inglaterra antes de los normandos. La URSS es el mayor productor de esencia y controla el precio mundial en base a la oferta‑demanda; en una gran factoría, la destilación continua ha reemplazado al proceso intermitente.

Caracteres macroscópicos. La droga (Fig. 95, A) está constituida generalmente por los cremocarpos enteros que, cuando están maduros, son de 2,3‑4,3 mm de diámetro y de color amarillo pajizo. Se compone, cada uno, de dos mericarpios hemisféricos, unidos por sus márgenes. En el cilantro se dan variaciones considerables. La variedad india es oval, pero las esféricas, más ampliamente distribuidas, varían en cuanto a su tamaño, desde la rusa, de 2,3‑3,7 mm, a la marroquí, de 4,0‑4,3 mm. El ápice lleva dos estilos divergentes. Las diez costillas primarias son onduladas y poco patentes; alternando con éstas hay ocho costillas secundarias más prominentes y rectas. Los frutos tienen olor aromático y sabor a especia. Son un tanto propensos al ataque de los insectos.

Caracteres microscópicos. El corte transversal de un fruto completamente maduro muestra solamente dos vitas oleíferas desarrolladas, en cada mericarpio, ambas en la parte comisural (Fig. 95, B). Las numerosas vitas presentes en el fruto inmaduro, en la parte dorsal de cada mericarpio, se unen gradualmente, siendo eventualmente comprirnidas a modo de rendijas.

 La parte externa del pericarpio, que posee estomas y prismas de oxalato cálcico, está más o menos completamente desprendida. En la región del mesocarpio donde se encuentran las vitas, se ha formado una gruesa capa de esclerénquima, constituida por células fusiformes punteadas. Estas fibras esclerenquimatosas tienden, en las capas más externas, a situarse en dirección longitudinal y, en las capas más internas, en sentido tangencial. En la región de las costillas primarias, la mayoría de las fibras se disponen longitudinalmente; en las costillas secundarias casi todas se disponen tangencialmente. Atravesando la banda de esclerénquima y correspondiendo en posición a las costillas primarias, existen pequeños haces vasculares, constituidos por grupos también pequeños de vasos espirales. El mesocarpio, situado bajo la banda esclerenquimatosa, está constituido por células poligonales irregulares, con membranas lignificadas. La epidermis interna del pericarpio está formada por células dispuestas en «mosaico» o « parquet», que en el polvo pueden verse unidas a células de la parte interior del mesocarpio. La testa se compone de células aplanadas color marrón. El endospermo está curvado y compuesto de células parenquimatosas que contienen aceite fijo y granos de aleurona. Posee drusas de oxalato cálcico, de 3‑10 μm  de diámetro (véase Fig. 95, C‑F).

Componentes. Los frutos de cilantro contienen hasta 1,8 % de aceite esencial (BP establece no menos de 0,3 %). La esencia destilada (Esencia de Cilantro BP), contiene a su vez 65‑70 de (+)‑linalol (coriandrol), dependiendo de su origen y menores cantidades de α‑pineno, γ-terpineno, limoneno y p‑cimeno, juntó con diversos alcoholes (distintos del linalol) y ésteres. Se han identificado unos 40 componentes. El alto contenido de grasas (16‑28 %) y proteína (1117 %) en los frutos posibilita que los residuos de la destilación sean utilizables en alimentación animal. Los frutos dan 5‑7 % de ceniza.

La planta verde tiene un olor desagradable, a ratón, que también se aprecia en la esencia destilada a partir de frutos inmaduros (principalmente por aldehidos, como n‑decanol contenidos en las vitas periféricas). Schratz y Qadry (Planta Med., 1966, 14, 310, 436), estudiaron los marcados cambios de composición de la esencia durante la ontogénesis: las vitas o canales periféricos son comprimidos y pierden su esencia, la cual es totalmente producida por los canales comisurales. Durante el período de normal conservación de los frutos, la composición de la esencia sufre una considerable alteración.

Usos. Se producen cantidades muy grandes de la especie en muchos países, para fines domésticos, como es su utilización en adobos. En la URSS el linalol es aislado de la esencia, como producto de partida para obtención de otros derivados. Farmacéuticamente el cilantro y su esencia se utilizan como aromatizantes y cárminativos.

FRUTO DE ANIS VERDE (MATALAHUGA) Y ESENCIA DE ANIS. El anís verde (Fruto de Anís) de BP y EP está constituido por los frutos maduros y desecados de Pimpinella anisum (Fam. Umbelliferae). Planta anual, indígena de Oriente, pero extensamente cultivada, tanto en Europa (España, Alemania, Italia, Rusia, Bulgaria), como en Egipto y en América (Chile, México). El anís se menciona en los escritos de Teofrasto, Dioscórides y Plinio. Se cultivaban en Alemania ya en el siglo IX. España y Egipto son los principales productores de esencia (juntos, 7 toneladas en 1984).

 

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*      Los nombres en francés figuran en dicha lengua en el original. Suelen ser utilizados así en el mercado de las esencias.